Un cuento de dos movimientos

El reloj mecánico puede remontar sus orígenes a los relojeros medievales que practicaron su oficio en pequeños talleres europeos hace siglos. Los primeros fabricantes de relojes mecánicos eran monjes católicos que inventaron los cronometradores como una forma de informarles cuando se debían realizar ciertas oraciones. Estos primeros dispositivos carecían de cualquier tipo de dial y simplemente sonarían en puntos específicos a lo largo del día como un recordatorio a los monjes. La palabra inglesa para “reloj” se deriva del latín “clocca” que significa "campana" como un testimonio de su función original.

Hacia el final de la Edad Media, las herramientas utilizadas para fabricar piezas de reloj se hicieron más precisas, lo que permite que los componentes se crearan a tolerancias mucho más altas y, lo que es más importante, cada vez más pequeños. Las máquinas que alguna vez eran laberintos de hierro gigantes, difíciles de manejar de engranajes, levas y poleas que ganaron su poder de pesos que pesaban cientos de libras, lentamente comenzaron a transformarse en artilugios elegantes que recibirían su poder para correr desde un pequeño resorte discreto escondido dentro del movimiento, que podría ser fácilmente herida a mano.

Estas piezas más pequeñas y ligeras, fabricadas con latón, bronce u otras aleaciones, permitieron que el reloj se volviera portátil durante la década de 1400.

Un reloj portátil impulsado por primavera temprana ca. 1570

A medida que la portabilidad se hizo cada vez más común, el siguiente paso lógico en la evolución del reloj mecánico sería la portabilidad. Gracias en parte a la invención del resorte principal, la comunidad relojera centrada en la ciudad bávara de Nuremberg comenzó a centrarse cada vez más en la producción de los pequeños relojes, que eventualmente se convertirían en los primeros relojes.Estos primeros relojes fueron diseñados para ser usados principalmente como colgantes o llevados en el bolsillo, y pronto se conoció como huevos de Nuremberg para los diseños de forma ovalada muchos de ellos adoptaron. En poco tiempo, estas maravillas mecánicas en miniatura se hicieron populares entre la nobleza europea y los muy ricos.

El relojero de Nuremberg, Peter Henlein (a veces "Hele"), se le atribuye en gran parte ser uno de los primeros pioneros de los nuevos "relojes" que habían estado barriendo el continente. Los logros de Henlein se inmortalizan en un pasaje del humanista alemán, Johann Cochlaeus:

“Peter Hele, todavía un hombre joven, modas obras que incluso los matemáticos más aprendidos admiran. Forma relojes de muchas ruedas con pequeños trozos de hierro, que corren y timbre las horas sin pesas durante cuarenta horas, ya sea que se lleven en el pecho o en un bolso.”

Un huevo de Nuremberg acreditado a Peter Henlein, aprox. finales de 1500.


Además de las clases altas, los relojes también encontraron uso entre los plebeyos dedicados a ciertos oficios, y una profesión en específico le dio al reloj su nombre. Como suele ser el caso, la palabra “reloj” remonta sus orígenes a raíces distantes, en este caso: inglés antiguo. El término woecce se refiere a los vigilantes de la antigüedad que tenían la tarea de vigilar vigilantes sobre sus puestos, ya sea un muro de la ciudad, una muralla del castillo o el mástil de un barco alto. Los primeros relojes portátiles miniaturizados fueron utilizados por estos hombres para informarles cuando sus deberes comenzarían y terminarían. Similar a la forma en que el término “entrenadores” comenzó a aplicarse al calzado utilizado por los atletas en el entrenamiento, estos relojes pronto adoptarían el nombre de los vigilantes que los hicieron uso, ayudándoles a permanecer siempre vigilantes y vigilantes.

A lo largo de los siglos, el reloj mecánico se hizo más refinado. Se introdujeron nuevos y mejores materiales que podrían funcionar mejor y perfeccionarse con tolerancias más precisas, lo que llevó a observar movimientos que se volvieron más precisos y confiables. También se incorporaron nuevas técnicas en el proceso de producción, como los componentes de acero de tratamiento térmico, que los volvieron azules y los hicieron más resistentes a la corrosión. A pesar de estos avances, la premisa básica de cómo funcionaba un reloj mecánico se mantuvo sin cambios. Cualquier contemporáneo de Peter Henlein podría mirar un movimiento de reloj hecho en 1900 e identificar inmediatamente la mayoría de las partes y comprender su función. El resorte principal, el tren de engranajes y el equilibrio, todos hacían lo que habían hecho en Nuremberg en el 1500.

El primer cambio importante en el reloj mecánico no ocurriría hasta la introducción del movimiento automático (o a veces llamado perpetuo). Varios fabricantes de relojes habían experimentado con la creación de un movimiento que podría enrollarse sin que el usuario tenga que enrollar manualmente el resorte principal. A diferencia de un movimiento de cuerda manual convencional, un movimiento automático puede enrollarse a través de las acciones pasivas del usuario. Para lograr esto, los primeros diseños experimentales se basaron en unir componentes adicionales al movimiento que giraría o rebotaría, creando una fuerza que podría transmitirse a través de un tren de engranajes para enrollar automáticamente el resorte principal. Sin embargo, para lograr esto de manera efectiva, el reloj primero tendría que migrar del bolsillo de un hombre a su muñeca.

Un típico movimiento de reloj de bolsillo mecánico de principios de 1900 de Elgin.


Hacia finales de la década de 1800, los hombres usaban universalmente relojes de bolsillo, mientras que los relojes usados como joyería, ya sea alrededor del cuello o en la muñeca, eran vistos como moda femenina. Esta percepción comenzaría a cambiar lentamente como resultado de la guerra y las necesidades prácticas de los soldados en el campo de batalla. Comenzando con la Guerra Boer, los relojes diseñados para ser usados por hombres en la muñeca comenzaron a ganar popularidad. Algunas de las primeras fotos que tenemos de hombres que usan relojes de pulsera son de soldados que sirven durante este conflicto de Sudáfrica.


Soldados de la guerra Boer con uno que llevaba portátil awristwatch.

Para la Primera Guerra Mundial, los relojes de pulsera, o pulseras como a menudo se les llamaba, se estaban volviendo cada vez más comunes para los hombres. A diferencia de un reloj de bolsillo, tener un reloj en la muñeca podría dar al personal militar acceso inmediato al tiempo, lo cual era fundamental para implementar maniobras coordinadas sin señalizar intenciones a las fuerzas enemigas.

Fue durante su tiempo como soldado británico en la Primera Guerra Mundial, que John Harwood concebiría la idea de su reloj automático. Como hijo de un relojero, Harwood pudo identificar rápidamente las limitaciones que experimentaba el reloj de viento manual tradicional cuando se enfrentaba a los rigores de las condiciones del campo de batalla, especialmente las provocadas por las realidades de la guerra de trincheras. El reloj estándar del soldado de la Primera Guerra Mundial era a menudo un reloj de bolsillo herido a mano que se había convertido para ser Se usa en la muñeca, a menudo conocido como un reloj de trinchera.

Dos soldados alemanes de la Primera Guerra Mundial con uno que lleva un reloj de bolsillo convertido en la muñeca.

Estos relojes a menudo eran susceptibles a que el agua y la suciedad penetraran en la caja, haciendo que el movimiento dejara de funcionar. La falta de mantener la hora exacta también podría ser causada por un soldado simplemente olvidando enrollar su reloj. Harwood imaginó un movimiento con un rotor conectado que oscilaría hacia adelante y hacia atrás con cada movimiento del brazo del usuario, por lo que enrollar el reloj automáticamente. Poco después de la guerra, Harwood comenzó a refinar sus ideas y en 1923 se le emitió una patente para la primera reloj automático para entrar en la producción en serie.

A medida que los soldados que regresaban trajeron consigo su hábito en tiempos de guerra de llevar un reloj en el brazo en lugar de en un bolsillo, la tendencia entre la población en general comenzó a cambiar hacia los relojes de pulsera. Este cambio de moda permitió que el crecimiento de los relojes automáticos aumentara a lo largo de las décadas de posguerra; ayudado por el desarrollo de materiales y diseños innovadores que hicieron que el movimiento automático fuera más eficiente.

Durante estos años posteriores a la Segunda Guerra Mundial, la industria relojera no se aislaría de los efectos de la era de la electrónica y del esfuerzo por hacer que cada producto sea más barato y más confiable. Pronto los ingenieros estaban descubriendo formas de reemplazar las piezas de relojes medievales como las esprayes principales y los conjuntos de equilibrio con baterías, reisters y bobinas electromagnéticas.

Tras la introducción de ciertas tecnologías de transición, como los movimientos electrónicos y de diapasón controlados por transistores; los ingenieros finalmente pudieron perfeccionar el cronometraje de cuarzo a mediados de la década de 1960. Las investigaciones pudieron aprovechar las propiedades de resonancia estables del cristal de cuarzo cuando se aplica una corriente eléctrica, para regular el cronometraje de un movimiento en un grado Aunque los primeros relojes de cuarzo se inventaron en 1927 en Bell Labs, tomaría el Introducción de electrónica de estado sólido para permitir que la tecnología sea altamente miniaturizada para ser factible para un reloj de pulsera.

A pesar de haber sido desarrollado principalmente entre las empresas suizas, por ejemplo Girard-Perregaux quien estableció la frecuencia de resonancia en 32,768 hertz, fueron principalmente las empresas asiáticas las que llegarían a dominar la producción de movimientos de cuarzo y el mercado relojero. Esto llevó a un gran número de venerables e históricas casas de relojes suizos para detener la producción de sus relojes mecánicos y muchos dejaron de operar todos juntos, lo que lleva a lo que a menudo se conoce dentro de la comunidad relojera como la crisis del cuarzo.

En la década de 1970, comenzó a parecer que el movimiento mecánico finalmente quedaría relegado a la papelera de la historia; uniéndose sin ceremonias a una larga lista de otras tecnologías obsoletas como el reproductor de 8 pistas y el VCR. No es sorprendente que el público haya adoptado la tecnología de cuarzo tan rápida y fácilmente. No importa lo bien hecho reloj mecánico es, no importa cuántas joyas o lo bien que está decorado; nunca será tan preciso como un reloj de cuarzo. La simple verdad es que un Patek Philippe que puede costar más de 100.000 euros no mantendrá el tiempo mejor que un reloj de cuarzo Casio cuesta 20 euros.

Hay muy pocas tecnologías obsoletas que logran perseverar durante mucho tiempo después de que se introduzca una tecnología más nueva que sea superior de muchas maneras. Por alguna razón, sin embargo, los relojes mecánicos no solo han logrado sobrevivir en nuestro mundo moderno de descargas digitales y un teléfono móvil en todos los bolsillos, sino que en muchos casos continúan prosperando. Aquellos que aprecian los relojes de cuarzo, legítimamente los elogian por su increíble precisión que a menudo puede ser en cuestión de segundos al año. Le También los elogian por su muy bajo costo, ya que la mayoría de los relojes de cuarzo solo requieren un cambio de batería de cinco euros una vez cada tres años. Además, los ventiladores de cuarzo se apresuran a señalar que el precio de compra de un reloj de cuarzo es mucho más bajo que el de un reloj mecánico. También son más impermeables al magnetismo y los cambios de temperatura, y una larga lista de otros puntos muy válidos que habla de la superioridad de la tecnología de cuarzo.

Movimiento básico del reloj de cuarzo.

Entonces, la pregunta para muchos sigue siendo: ¿por qué? ¿Por qué hay millones de devotos en todo el mundo que permanecen tan fanáticamente enamorados por una tecnología que existía en un momento en que todavía estábamos quemando brujas en la hoguera? Los relojes mecánicos son innegables basados en una tecnología que es más costosa y menos confiable que los milagros de ingeniería computarizados de la era espacial que encarnan los relojes de cuarzo. Es difícil para muchos entender por qué esos resortes y engranajes y pequeñas joyas no fueron enterrados hace décadas en una tumba sin marcar poco profunda junto con trozos de bacalao y pelucas en polvo.

Pero los aficionados al reloj nunca han sido un grupo racional de personas. Un reloj mecánico, compuesto por cientos de piezas diferentes: puentes, tornillos, estrás, rubíes sintéticos, pinzas y palancas son pequeñas máquinas peculiares. Aunque es impresionante, ese revoltijo de pequeñas piezas metálicas con nombres divertidos, nunca mantendrá el tiempo dentro de un segundo al año. Actuarán extraño alrededor de los imanes, su rendimiento sufrirá durante los cambios de temperatura, en resumen, nunca serán perfectos como sus primos de cuarzo. Y Sin embargo, hay algo en ellos que millones de personas en todo el mundo encuentran tan cautivador.

Vista frontal e inversa del movimiento mecánico esqueletizado de Claude Meylan.

Tal vez sea la historia, o la artesanía, la tradición o la tradición lo que nos cautiva. Hay quienes hablan de un reloj mecánico como tener un alma, y a menudo les resulta difícil articular lo que esa cualidad efímera significa para ellos. Tal vez hayan sido testigos de la delicada belleza de un movimiento mecánico en funcionamiento y hayan visto la interacción perfectamente coreografiada de todas las partes, uniéndose para formar una danza extraordinaria que trasciende los siglos para entregarnos ahora, el momento de nuestro presente.

Nadie podría argumentar que los relojes de cuarzo no tienen su lugar. De hecho, la gran mayoría de los relojes producidos hoy en día son de cuarzo. Son la opción preferida de millones porque no nos preguntan mucho. Al igual que un Toyota, un reloj de cuarzo es confiable, económico de poseer y cuando lo necesite, puede estar seguro de que está listo para funcionar.

Pero el reloj mecánico, con todas sus idiosincrasias, inexplicablemente vive a pesar de sus imperfecciones y necesidades; a pesar de que tenemos que enrollarlo o agitarlo para despertarlo, o que requiere atención más a menudo y necesita ser reparado. Tal vez, sin embargo, son estos defectos los que son las mismas cosas que los adoran a nosotros. Son imperfectos, como nosotros y nuestros seres queridos. Requieren atención y cuidado. Pero lo más importante, no son desechables. Un mecánico adecuadamente cuidado reloj puede ser transmitido a través de una familia y seguir cumpliendo con su deber como un cronometrador fiel durante generaciones. Tal vez sea este entendimiento el que une a los aficionados a la mecánica en un hilo conductor, que no solo llega a las profundidades de la historia, sino que nos permite entregar un poco de nosotros mismos al futuro.

Créditos de fotos
Reloj portátil - Rauantiques, CC-BY-SA-4.0 Huevo de Nuremberg - Peter R. Suter Boer War Soldiers - Dominio público Soldados de la Primera Guerra Mundial - De la colección de Sam Wouters Elgin Movimiento de reloj de bolsillo - Eric Gregoire Movimiento de reloj de pulsera de cuarzo - Eric Gregoire Claude Meylan Skeleton - Eric Gregoire

Un agradecimiento especial a Eric Gregoire